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La rápida expansión de la Orden

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El número de los Hermanos Menores creció mucho y muy rápidamente. En el año 1221 eran ya unos 5.000. Hacia el año 1230 eran unos 10.000 y en 1280 alrededor de 30.000. También territorialmente la Orden se extendió de forma veloz: entre 1209 y 1217 por toda Italia; en 1221 ya había frailes en Francia, España, Dalmacia y Alemania, y en 1224 en Inglaterra; además, habían llegado a tierras de misión como Palestina, Constantinopla y Marruecos; y, a finales del siglo XIII, ya estaban en Persia, India Mongolia y China.

El desarrollo de la Orden fue paralelo al crecimiento que experimentó la Europa del siglo XIII, caracterizado por una fuerte explosión demográfica, el nacimiento de la burguesía con un gran florecimiento urbano, un importante renacimiento cultural y grandes ansias de reforma de la Iglesia, junto a la demanda de una nueva religiosidad. En ese contexto, la Orden de San Francisco era un grupo nuevo, difícil de encuadrar en los típicos estamentos en que estaba dividida la sociedad bajomedieval (nobleza, clero y pueblo llano), lo que les permitió aportar a todos un estilo de vida sencillo y profundo, a la vez que irradiaba la Vida y la Esperanza del Evangelio.